LOS MAMÍFEROS

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Primates

 

 

Primate, cualquier miembro de un orden particular de la clase de los Mamíferos. El orden de los Primates se divide en dos subórdenes: Prosimios, que incluye los lemures, los loris y los tarseros y Antropoideos, que incluye los monos, los simios y los humanos.

EVOLUCIÓN

Geológicamente se conocen desde el paleoceno inferior. Hace unos 30 millones de años apareció en África un tipo de primate más avanzado, el mono, que comenzó a reemplazar a los lemures con los cuales competía por el mismo hábitat y tipo de comida. Los lemures han permanecido con las mismas características que tenían cuando se produjo la separación de Madagascar del continente africano. La visión es el sentido más importante en los monos y es bastante mejor que la de los prosimios; perciben los objetos en tres dimensiones y su visión del color es excelente. Todos los monos emiten una gran variedad de sonidos diferentes en la interacción con los miembros de su misma especie.

A lo largo de la evolución de los primates, hay una tendencia clara hacia el incremento del tamaño. Los monos americanos más primitivos son, por lo general, más pequeños que los monos de África y Asia, y muchos tienen la ventaja de tener una cola prensil, que funciona como un quinto miembro. Por otro lado, en Eurasia y África, algunos monos, como el papión, se han hecho completamente terrestres. Cuando los simios alcanzaron un tamaño demasiado grande como para poder andar sobre las ramas, comenzaron a desplazarse por los árboles colgándose de sus brazos. Uno de los simios más acrobáticos es el gibón. Entre los grandes simios, el orangután pasa gran parte de su tiempo en los árboles, excepto los machos viejos, que se desplazan por el suelo.

Al mismo tiempo que el cuerpo de los primates más evolucionados iba creciendo, también lo hizo el tamaño del cerebro. Los primeros homínidos (simios prehumanos), hicieron su aparición hace unos tres millones de años; los restos fósiles encontrados en África indican que caminaban erguidos y con una marcha bípeda, incluso antes del desarrollo de su cerebro.

COMPORTAMIENTO

Los primates presentan una gran variedad de modelos sociales según las especies. Muchos de ellos utilizan signos sofisticados que incluyen voces, expresiones faciales, gestos, posturas y comportamientos especiales. El tiempo que pasan los jóvenes al cuidado de sus progenitores varía desde varios meses hasta varios años, como en los grandes simios y en los seres humanos. Algunos primates viven en grupos familiares, como el gibón; otros son solitarios, como el orangután. Los monos aulladores forman tropas bastante grandes y los chimpancés también, pero con lazos poco estables entre los individuos. Los macacos y papiones forman grupos más unidos con una ordenación jerárquica superior.

PRINCIPALES GRUPOS DE PRIMATES

Dentro del suborden Prosimios se incluyen los lemures, los indris, el aye-aye, los gálagos y los tarseros. El suborden Antropoideos incluye a los monos, a los simios y a los humanos.

Suborden Prosimios

El suborden Prosimios está integrado por 3 superfamilias: Lemuroideos (lemures, indris y aye-aye), Lorisoideos (loris, potos y gálagos) y Tarsioideos (tarseros).

Los lemures están restringidos a Madagascar y a las islas Comores, donde viven en áreas boscosas. En la cabeza destacan los grandes ojos y unas orejas puntiagudas. Los miembros anteriores son claramente más cortos que los posteriores, tanto los pies como las manos tienen el primer dedo oponible. Los dedos llevan uñas, excepto el dedo segundo del pie, que presenta una garra. Los lemures se alimentan principalmente de frutos, hojas y flores, son crepusculares o diurnos y sobre todo arborícolas.

Los indris, a veces considerados una subfamilia de los lemures, se distribuyen en Madagascar. Son buenos trepadores y en la tierra se mueven a saltos. Son vegetarianos estrictos.

El aye-aye también vive en Madagascar. Tiene la cabeza muy reducida y grandes orejas. Los dedos acaban en garras, salvo el pulgar del pie, que tiene uña plana. En la mano el pulgar es casi oponible y el tercer dedo es muy largo con una garra que utiliza para escarbar en la corteza de los árboles y grietas, para extraer las larvas de insectos de las que se alimenta.

Los loris, potos y gálagos tienen el cráneo más corto que los lemures, con órbitas grandes y desplazadas hacia adelante. Están distribuidos por el África tropical y el Sureste asiático. Los loris y potos tienen las orejas cortas y la cola está reducida. El primer dedo de cada extremidad es más oponible que en los gálagos y, como en éstos, todos llevan uñas, salvo el segundo del pie, que está provisto de una garra. Los gálagos tienen la cola y las orejas largas.

Los tarseros están distribuidos por Indochina y Filipinas. Poseen rasgos que los acercan a los lemures, como la estructura de los dientes, junto con otros que los aproximan a los simios, como la placenta decidua. Las extremidades posteriores están muy alargadas debido a la elongación del tarso, a lo que debe su nombre de tarsero.

Suborden Antropoideos

Los monos del Viejo Mundo, Catarrinos, y los del Nuevo Mundo, Platirrinos, se suelen considerar como infraórdenes distintos. El infraorden Platirrinos comprende la superfamilia Ceboideos, que incluye, a su vez, a las familias Cébidos y Calitrícidos. Las superfamilias Cercopitecoideos (formada por la familia Cercopitécidos) y Hominoideos (familias Hilobátidos, Póngidos y Homínidos) se incluyen en el infraorden Catarrinos.

Los Cébidos constituyen la familia más amplia de los monos del Nuevo Mundo. La cola suele estar cubierta de pelo y es larga. Las órbitas son grandes y dirigidas hacia adelante. Todos los dedos poseen uñas y el pulgar no es oponible. Muchos viven en pequeños grupos y se comunican entre sí por la voz y con gestos. Dentro de este grupo se incluyen los monos araña, de miembros muy largos, los monos aulladores, que emiten fuertes aullidos, y los monos capuchinos.

La familia de los Calitrícidos está formada por los titís, que viven en los bosques tropicales de Panamá y Sudamérica. Son monos pequeños con pelaje largo y una cola peluda no prensil. El pulgar de la mano no es oponible, el del pie sí y lleva una uña, mientras que los restantes dedos tienen garras. Son animales diurnos, activos, casi exclusivamente arbóreos, que forman grupos familiares. Se comunican mediante manifestaciones vocales y expresiones faciales variadas.

Los Cercopitécidos es la familia más amplia de los monos del Viejo Mundo. Se distribuyen por África, Arabia y Sureste asiático, y la mona de Berbería o mona de Gibraltar es la única especie que ha llegado a Europa. Suele ser de gran tamaño y presenta con frecuencia callosidades isquiáticas, a veces brillantemente coloreadas. Tienen los dedos con uñas y el pulgar es oponible. El cráneo y el encéfalo son grandes. Son sobre todo diurnos. Los babuinos, incluido el mandril, son terrestres; los macacos viven tanto en los árboles como en el suelo; los demás son arbóreos.

Los Póngidos carecen de cola, y el pelo es corto y espeso. Los brazos son más largos que las piernas. El pulgar es oponible. El cráneo es más largo que ancho y el cerebro es muy parecido al del ser humano. Son diurnos y tienen muy desarrollado el sentido de la vista y del oído. Poseen una expresión vocal variada, así como una mímica facial elaborada. Los orangutanes de Sumatra y Borneo son ejemplares grandes (pueden sobrepasar los 100 kg de peso), con los pies y manos prensiles que les permiten desplazarse en posición bípeda por las ramas; el chimpancé vive en la pluvisilva africana y posee una gran inteligencia; por último, el gorila vive en los bosques africanos y, al igual que el chimpancé, es un animal gregario.

Los gibones (familia Hilobátidos) son los mamíferos arbóreos más ágiles que se conocen y se distribuyen desde Indochina hasta Java, Sumatra y Borneo.

Los Homínidos, a los que pertenece el ser humano, se caracterizan por la locomoción bípeda, lo que produjo una serie de modificaciones: los miembros posteriores se alargan, el dedo gordo del pie no es oponible, la pelvis se ensancha. La mano se convierte en un instrumento de enorme precisión.

Clasificación científica: los primates constituyen en sí el orden Primates. Este orden se divide en dos subórdenes: Prosimios y Antropoideos. Los lemures constituyen la familia Lemúridos (Lemuridae); los indris, la familia Indríidos (Indriidae) y el aye-aye pertenece a la familia Daubentónidos (Daubentoniidae). Los loris, potos y gálagos constituyen la familia Lorísidos (Lorisidae); algunos autores separan a los gálagos en una familia aparte (Galagónidos). Los tarseros componen la familia Társidos (Tarsidae). Todas estas familias se incluyen en el suborden Prosimios. Las familias Cébidos (Cebidae), Calitrícidos (Callitrichidae), Cercopitécidos (Cercopithecidae), Hilobátidos (Hylobatidae), Póngidos (Pongidae) y Homínidos (Hominidae) pertenecen al suborden Antropoideos.

 

 

 

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