LOS MAMÍFEROS

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Perisodáctilo

 

 

Término que se aplica a cualquier miembro de las tres familias de los mamíferos con pezuña: los caballos, los tapires y los rinocerontes. El término perisodáctilo deriva del griego y significa ‘dedo impar’; por el contrario, artiodáctilo quiere decir ‘dedo par’. Los miembros de la familia del caballo tienen un solo dedo en cada extremidad; en el caso de la familia de los rinocerontes, los animales tienen tres dedos funcionales tanto en las patas anteriores como en las posteriores; por último, los miembros de la familia del tapir tienen cuatro dedos en las extremidades delanteras y tres dedos en las traseras.

Las 17 especies que viven en la actualidad, sólo son una pequeña representación de las numerosas formas que antaño habitaban el planeta. La primera de ellas apareció a principios del eoceno, hace unos 55 millones de años, a partir de la cual se desarrollaron organismos de grandes dimensiones, como por ejemplo, los titanoterios norteamericanos del oligoceno (hace entre 35 y 25 millones de años); estos animales eran grandes y pesados, y alcanzaban 2,5 m de longitud a la altura de la cruz. El registro fósil de los perisodáctilos es muy completo y muestra con claridad su proceso evolutivo. Como consecuencia de ello, los paleontólogos han podido averiguar que el caballo estaba representado por un animal pequeño, similar a un perro, con cuatro dedos en las patas delanteras y tres en las traseras. El caballo evolucionó durante la era terciaria: se redujo el número de dedos y se alargaron las extremidades y la cabeza, de forma que cada mandíbula llegó a tener una fila larga de dientes. Estas modificaciones ilustran como estos animales evolucionaron desde formas menos especializadas (vivían en zonas boscosas, pastaban hojas tiernas y pisaban sobre suelo blando), hacia formas más complejas (animales que viven en zonas abiertas, con suelo más duro y pastan en zonas de plantas más duras). En general, los perisodáctilos están sufriendo un proceso de regresión, sus poblaciones no son muy abundantes y algunas especies están en peligro de extinción.

Clasificación científica: los caballos, tapires y rinocerontes constituyen el orden de los Perisodáctilos. Este orden se ha clasificado en dos subórdenes: el de los Hipomorfos, que contiene a los caballos, que pertenecen a la familia de los Équidos, y el suborden de los Ceratomorfos, que incluye a los rinocerontes y a los tapires. Los primeros pertenecen a la familia de los Rinoceróntidos y los segundos a la de los Tapíridos.

 

 

 

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